Красной нитью

Красной нитью (или линией) проходить — отчётливо подчёркиваться, постоянно выделяться (о какой-нибудь мысли, идее). (Толковый словарь русского языка (1992 г.) Ожегова С.И., Н. Ю. Шведова, "Красный")

Красной нитью (проходить) (книжн.) — о какой-нибудь мысли, идее, тенденции: отчетливо выделяться, господствовать. (Толковый словарь (1935 – 1940 г.) Д. Н. Ушакова, "Красный")

Если на ткани шов прошит красной нитью, то он явно заметен. 

Видимо выражение пришло к нам из Европы. Так, с 1776 года во все канаты английского военного флота на фабриках вплетали во всю длину одну толстую красную нить, чтобы уберечь канаты от кражи.

Это обстоятельство нашло отражение в романе "Wahlverwandschaften" (1809 г.) немецкого поэта Гёте Иоганна Вольфганга (1749 – 1832), русский перевод "Родственные натуры" (1952 г.). В романе симпатии героини, пронизывающие весь ее дневник, сравниваются с красной нитью, которая вплеталась в канаты английского флота:

«Все снасти королевского флота, от самого толстого каната до тончайшей веревки, сучатся так, чтобы через них во всю длину проходила красная нить, которую нельзя выдернуть иначе, как распустив все остальное; так что даже по самому маленькому обрывку веревки можно узнать, что она принадлежит английской короне; точно так же через весь дневник Оттилии тянется красная нить симпатии и привязанности, все сочетающая воедино и знаменательная для целого».

Примеры

Кони Анатолий Федорович (1844 – 1927)

"Некоторые вопросы авторского права" (1911):

"Но стоит их просмотреть даже поверхностно, чтобы понять тяжелое чувство сыновей, когда перед холодным любопытством толпы были развернуты самые сокровенные чувства, волнения, сомнения и упреки, прошедшие красною нитью сквозь семейную жизнь их отца.".

Спасович Владимир Данилович (1829 – 1906)

"Судебные речи" (1871 г.), Дело Давида и Николая Чхотуа и др. (Тифлисское дело):

"Но меня могут спросить, чем же я докажу, что в настоящем деле заметен элемент фантастический, что легенда затесалась в судебные протоколы, что красная нитка сказки примешалась к белой ткани точного исследования?"

Дополнительно

Словарь

Словарь крылатых фраз

Словарь иностранных слов

Русские пословицы